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흑색종 환자, '방사성 물질 부족에… 스캔하러 호주로'



뉴질랜드의 유일한 방사성 의료물질 생산업체가 2주간 문을 닫았기 때문에 오클랜드 암 환자는 긴급한 검사를 위해 호주로 가야 했다.

이 남성의 가족은 뉴질랜드가 왜 이렇게 취약한 암 치료 시스템을 갖추고 있는지, 왜 검사를 위해 해외로 나가야 하는지 묻고 있다.


RNZ가 신원을 밝히지 않는 이 암 환자는 크리스마스 직전에 흑색종 3기에 대한 PET-CT 스캔이 필요하다는 말을 들었다.


그러나 룽고타이에 있는 사이클로텍 뉴질랜드가 운영하는 사이클로트론의 유지보수로 인해 매일 만들어지는 새로운 동위원소가 준비되지 않았으며, 가장 빠른 스캔은 1월 12일이 될 것이다.



그의 아내는 RNZ에 "긴급한 PET-CT조차 할 수 없었다"고 말했다.


"암에 걸렸는지를 긴급하게 확인해야 하는데 뉴질랜드에서는 스캔을 할 수가 없다니 기가 찹니다. 이런 일을 겪어보지 않은 사람들은 이 것이 얼마나 힘들고 암담한 일인지 이해할 수 없을 것입니다.”


그들은 시드니 병원에 급하게 스캔을 예약하고 비행기를 타고 넘어갔다가 이미 결과를 가지고 돌아왔다. 그리고 스캔 비용이 뉴질랜드에서는 2,500~3,500달러인데 비해 750달러밖에 들지 않았다.

"이것은 제게 또 다른 의문을 불러일으킵니다. 정확히 왜 뉴질랜드에서는 개인 PET-CT나 다른 케이스 CT 검사 비용이 호주에 비해 그렇게 높습니까?"


PET-CT는 호주에서 많이 사용되고 있지만, 뉴질랜드에서는 공적자금 부족으로 인한 제약으로 10년 동안 느리게 증가해 왔다.


또한, 중요한 것은 수요 때문에 사이클로트론을 단 하나만 제조할 수 있게 되었고, 1년에 2주 동안은 유지보수를 위해 가동을 중단해야 한다는 것이다.



동위원소가 실린 항공편이 웰링턴 공항에서 지연되거나 취소되면, 동위원소는 급속히 붕괴되어 2시간마다 동위원소가 절반씩 손실된다.

머시 방사선과의 의료 책임자인 레미 림 박사는 "모든 것이 기름이 잘 쳐진 군용 기계처럼 작동해야 제 시간에 물건을 받고 환자들을 스캔 할 수 있다"고 말했다.


코로나19로 항공편이 차질을 빚었을 때 머시 병원은 평소 환자 수의 절반만 스캔 할 수 있었다.


세계 주요 도시의 많은 병원들은 병원 지하실에서 사이클로트론을 운영하고 있다. 그들은 생산된 동위원소를 리프트로 운반하기만 하면 된다. 하지만 우리는 우리에게 맞는 현실은 물류에 의존할 수밖에 없다.


"그래서 에어 뉴질랜드 항공편의 정시 출발 여부, 공항에서 출발하는 택배회사의 정시 배달 여부... 만약 이것들 중 하나라도 삐걱거리면 해외나 지방에서 환자가 오더라도 스캔을 연기하거나 취소해야 합니다."

호주에는 훨씬 더 많은 사이클로트론과, 훨씬 더 많은 PET 스캐너와, 1인당 공적자금이 지원되는 스캔 수가 훨씬 더 많다. 게다가 뉴질랜드 공공병원에는 스캔장치가 없다. 전국에 있는 7대의 스캔 기기는 모두 개인병원 소유다.



아스트라 레디올로지(Astra Radiology)의 수석 방사선사인 데이비드 로저스 박사는 역대 정부들이 대규모 투자나 PET 스캐닝의 설치를 꺼렸다고 말했다.


"결과적으로 뉴질랜드에는 사이클로트론이 하나밖에 없는데, 이는 두 번째 사이클로트론이 존재할 여지가 없었기 때문입니다."


결론은 비용이 많이 든다는 것이다. 피츠존의 말에 따르면, 비록 동위원소의 마진이 동일하더라도 동위원소의 비용은 호주에서 보다 두 배나 든다고 한다.


"현재로서는 용량이 작아서 비용이 꽤 많이 듭니다. 하지만 용량을 늘리면 스캔 당 비용이 줄어듭니다."라고 피츠존은 말했다.


반대로, 지역 의사들은 일부 붕괴될 경우를 대비해 충분한 동위원소를 확보하기 위해 2~3배의 동위원소를 주문해야 한다.


암 환자의 아내는 동위원소 공급업체가 뉴질랜드에 단 한 곳뿐이라는 사실이 놀랍다고 말했다.


피츠존은 웰링턴 사이클로트론이 "향후 수년간 뉴질랜드의 모든 필요를 공급하기 위해 10배의 물질을 만들 수 있지만, 소량의 스캔을 사용하면 가격에 영향을 미칠 수 있다”고 말했다.



하지만 변화의 조짐이 강하게 나타나고 있다.


사이클로텍은 비록 수요가 줄어들더라도 1년 안에 오클랜드에 새로운 사이클로트론을 열 계획이다. 피츠존은 "첫 3년 동안 적자를 낼 것으로 예상한다"고 말했다.


머시(Mercy)와 호주 기업 사이클로베스트(Cyclowest)의 합작 투자로 오클랜드에 두 번째 사이클로트론을 건설하는 데 약 2년이 소요될 것으로 보인다.

모든 개인 병원들은 앞으로 PET 스캐닝에 대한 수요가 강하게 증가할 것이라고 기대하고 있다.


그들은 스캐너 숫자가 거의 두 배로 줄어들었다며, 노스랜드, 마나와투, 혹스 베이, 타우랑가, 더니든을 포함한 주요 도시에서 12개 이상이 줄었다고 전했다.


로저스는 따라잡기 게임을 하는 사람들 중 하나다.


그는 "미래는 오클랜드의 또 다른 사이클로트론이며, 미래는 FDG(동위원소)의 가격 인하"라고 말했다.


사이클로웨스트는 이미 부지를 확보한 상태로 오클랜드 카운슬과 동의를 위해 협력하고 있다고 밝혔다.


장기적인 보건부와의 계약은 PET에 큰 도움이 될 것이다.


뉴질랜드 보건부 테 와투 오라는 전국 모든 지역에서 첨단 스캔에 대한 접근성을 확보하기 위한 것이라고 말했다.


전문가들의 의견을 받아 새로운 국가적 검사 기준을 마련했으며 다음 달 말까지 시행될 예정이다.



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